Dozens of Christians massacred in a church, attending service, standing under a crucifix with their children, and Europe says it is ” shocked. ” But ” the root causes of this insecurity in Nigeria are not based in religion. Sometimes there are religiously motivated attacks, however, they are mainly due to local circumstances, for example, competition for scarce resources, endemic poverty, little education, low access to public services, unemployment.” Causing them, then, is “generally a sense of exclusion.”

Exclusion: this is the interpretation Dombrovskis Valdis, Executive Vice President of the European Commission has made of the horrendous Pentecost massacre in Nigeria as a way of condemning “this attack and violence in all its forms, regardless of faith, religion.” Slogans that are once again not followed by facts, Carlo Fidanza, a Fratelli d’Italia-ECR MEP in the European Parliament and co-chair, along with Peter Van Dalen of the EPP of the Intergroup on Religious Freedom, explains to Tempi. “On the contrary, in the debate we asked for and obtained in the last plenary session in Strasbourg, which took place at night strictly away from the cameras, EU Commission Vice-President Dombrovskis embraced a denialist line rather widespread in laicist circles. According to this understanding, the causes of the endless massacres of Christians in Nigeria can be traced to local issues, territorial disputes, social inequalities. Little or nothing would they have to do with the religious factor. I felt it only right to reiterate that unfortunately this is not the case, that the vast majority-just like the innocent victims of Pentecost-are killed because they are Christians and because their being Christians translates into a presence marked by a social and economic model that aims at the development of those lands and not at their depredation. That is why Christians over there are inconvenient. But if we refuse to open our eyes and, at the same time, do not recognize that the genocide of Christians concerns us because it touches that very cross that forged European civilization, it is clear that there can never be a reaction.”

On May 19, in the wake of the murder of Christian student Deborah Yakubu, who was stoned and burned alive, and the assaults on churches, the EU Parliament decided to reject (244 MEPs against, 231 in favor) the call for a debate on the massacres of Christians in Nigeria. A few hours earlier Shagufta Kauser and Shafqat Emmanuel, a Pakistani married couple sentenced to death for blasphemy, had spoken to the EU parliament. What can you tell us about that testimony and what was the purpose of it?

“That vote was a disgrace, which is why as soon as we received the tragic news about Owo we immediately resubmitted a similar request. And this time, in the face of 50 innocent victims, they had the good heart not to oppose it. But they did not want us to vote on a motion, and after all, when voting on a specific resolution on religious persecution, the same majority had expunged from the text any reference to Christians and their executioners. As if to say: yes, many die, but we are unable to say who they are or who kills them. Listening to the testimonies of the two Pakistani spouses saved from the death penalty for blasphemy thanks also to the work of the Parliamentary Intergroup for Religious Freedom, which I have the honor of co-chairing, would have done a lot of good to this majority of Chrstianophobes. Thanks to their voices, we understood to the fullest extent the stubbornness of anti-blasphemy laws that become tools of personal vendettas. We are talking about huge nations, in Nigeria’s case a wealthy nation, in Pakistan’s case a nuclear power. Understanding how to help communities on a legal level as well is essential.

5,898 is the number of Christians killed last year, 16 per day. 5,110 are the churches attacked or destroyed. 6,175 Christians arrested and imprisoned without trial, 3,829 those kidnapped. In total, the number of Christians who suffered persecution, ambushes, massacres, and kidnappings in 2021 because of their faith is about 360 million. All of these figures are on the rise. And the place where the most Christians are being killed in the world is Nigeria. What place does the protection of religious freedom have on the agenda of the European Parliament?

We as an intergroup do our best to keep attention but, despite our efforts, we are unable to get active members from left-wing groups. The few who are sensitive to the issue are in a position of cultural subordination within their respective groups. This leads to difficulties even in calendaring a dutiful debate after a massacre. And on the other hand it is no better at the level of the European Commission, which for months has had to appoint the new Special Envoy for Religious Freedom but, despite or our repeated appeals, still has not done so. Even the Italian government has managed to get there first, which, in other busy affairs, found time to name diplomatic adviser Andrea Benzo as the new envoy for Italy.
In Nigeria, Africa’s most populous country, where Christians make up a little more than 50 percent of the population, the faithful find themselves squeezed in a deadly grip formed by Islamic terrorists Boko Haram and Iswap on one side and Fulani Muslim herdsmen on the other. And despite the striking increase in violence, Joe Biden’s United States has inexplicably decided to expunge Nigeria from the list of countries of concern from a religious freedom perspective.

What is the European approach and how does it intervene, in what way, and how many resources are coming from Europe to Buhari?

The Biden administration’s choice was a clamorous mistake. The data we published in our intergroup’s Periodic Report on Religious Freedom, collected through the work of leading Christian-inspired NGOs, tell us that Nigeria is one of the countries where the situation has deteriorated the most in recent years. Islamist militias affiliated with Isis and Al Qaeda have been joined by tribes of Fulani herders, also Muslim, who are descending southward, attempting to eradicate the Christian presence, destroying their religious identity and appropriating those lands. As is well known, the EU has a weak foreign policy and has only one tool at its disposal, the tool of economics and finance. It is difficult to quantify how much money we give to Nigeria every year through various cooperation projects, and that is why I will file an urgent question to know the real amount, which should be in the hundreds of millions of euros anyway. Here it is, it is time to condition every single euro donated by the EU to Nigeria to the concrete commitment of the Buhari government in countering these gangs and guaranteeing religious freedom and security, first and foremost to the Christian communities.

In the Europe of “rights” alone, is religious freedom a problem?

The EU pursues a very pushy “rights” agenda, which leads me to think that now every license and personal preference becomes a socially recognized right in itself. Yet when we talk about religious freedom, that is, a fundamental human right recognized as such by international conventions, an ideological reflex kicks in, which is, however, based on a wrong assumption. Certainly as a Catholic I personally feel closer to my fellow believers, but defending religious freedom means defending the right of every community and every individual to believe but also not to believe, and not to be discriminated against or persecuted because of it. To say that Christians are by far the most persecuted is not to espouse a confessional view; to say that among those responsible for these persecutions most are Muslims or that anti-Semitism is rampant in Muslim communities in Europe is not to be Islamophobic. Because in other latitudes there are minorities of Muslims persecuted by other Muslims. It is simply the tragic reality, which must be faced for what it is, calling things by their proper names in order to deal with them. The rest is cancel culture that claims to relegate faith to a private matter, eliminating its dimension of public witness. An evil we cannot resign ourselves to.


Decine di cristiani massacrati in una Chiesa, a messa, sotto il crocifisso con i loro bambini e l’Europa si dice «sconvolta», «le cause alla base di questa insicurezza in Nigeria non sono però radicate nella religione. A volte ci sono degli attacchi a sfondo religioso, però sono principalmente dovuti a circostanze locali, per esempio la concorrenza per risorse scarse, la povertà endemica, la poca istruzione, il basso accesso ai servizi pubblici, disoccupazione». A causarli, dunque è «in generale un senso di esclusione».

Esclusione: è questa la lettura che Dombrovskis Valdis, vicepresidente esecutivo della Commissione europea ha dato dell’orrenda strage di Pentecoste in Nigeria per condannare «questo attacco e la violenza in tutte le sue forme, a prescindere dalla fede, dalla religione». Slogan a cui ancora una volta non seguono fatti, spiega a Tempi Carlo Fidanza, deputato di Fratelli d’Italia – ECR al Parlamento Europeo e co-presidente, insieme a Peter Van Dalen del Ppe dell’intergruppo sulla libertà religiosa. «Anzi, nel dibattito che abbiamo chiesto e ottenuto nell’ultima plenaria di Strasburgo, tenutosi rigorosamente in tarda serata lontano dalle telecamere, il vicepresidente della Commissione Ue Dombrovskis ha sposato una linea negazionista piuttosto diffusa negli ambienti laicisti. Secondo questa lettura le cause dei continui massacri di cristiani in Nigeria sarebbero da ricondurre a questioni locali, dispute territoriali, disuguaglianze sociali. Poco o nulla avrebbero a che fare con il fattore religioso. Mi è parso doveroso ribadire che purtroppo non è così, che la stragrande maggioranza – proprio come le vittime innocenti della Pentecoste – viene uccisa perché cristiano e perché il loro essere cristiani si traduce in una presenza improntata a un modello sociale ed economico che punta allo sviluppo di quelle terre e non alla loro depredazione. È per questo che i cristiani laggiù sono scomodi. Ma se ci si rifiuta di aprire gli occhi e, nel contempo, non si riconosce che il genocidio dei cristiani ci riguarda perché riguarda quella stessa croce che ha forgiato la civiltà europea, è chiaro che non ci potrà mai essere reazione».


Il 19 maggio, in seguito al massacro della studentessa cristiana Deborah Yakubu, lapidata e bruciata viva, e agli assalti alle chiese,  il Parlamento Ue ha deciso di respingere (244 eurodeputati contro, 231 a favore) la richiesta di un dibattito sui massacri dei cristiani in Nigeria. Poche ore prima avevano parlato al parlamento Ue Shagufta Kauser e Shafqat Emmanuel, coppia di coniugi pakistani condannati a morte per blasfemia. Cosa ci dice di quella testimonianza e a cosa è servita?

Quel voto è stata una vergogna, per questo non appena ricevuta la tragica notizia di Owo abbiamo subito ripresentato analoga richiesta. E stavolta, di fronte a 50 vittime innocenti, hanno avuto il buon cuore di non opporsi. Però non hanno voluto che si votasse una mozione e del resto, in occasione del voto su una risoluzione specifica sulle persecuzioni religiose, la stessa maggioranza aveva espunto dal testo ogni riferimento ai cristiani e ai loro carnefici. Come a dire: sì, muoiono in tanti, ma non possiamo dire né chi sono né chi li uccide. A questa maggioranza di cristianofobi avrebbe fatto molto bene ascoltare le testimonianze dei due coniugi pakistani, salvati dalla pena di morte per blasfemia grazie anche al lavoro dell’intergruppo parlamentare per la libertà religiosa che ho l’onore di co-presiedere. Grazie alla loro voce abbiamo compreso fino in fondo la pervicacia delle leggi anti-blasfemia che diventano strumento di vendette personali. Parliamo di nazioni enormi, nel caso della Nigeria di una nazione ricca, in quello del Pakistan di una potenza nucleare. Capire come aiutare le comunità sul piano anche giuridico è essenziale.


5.898 è il numero di cristiani ammazzati lo scorso anno, 16 al giorno. 5.110 sono le chiese attaccate o distrutte. 6.175 i cristiani arrestati e incarcerati senza processo, 3.829 quelli sequestrati. In totale, il numero dei cristiani che hanno subito persecuzioni, agguati, massacri, sequestri nel 2021 a causa della propria fede è circa 360 milioni. Tutti dati in aumento. E il posto dove vengono ammazzati più cristiani al mondo è la Nigeria. Che posto ha nell’agenda del Parlamento europeo la tutela della libertà religiosa?

Noi come intergruppo facciamo del nostro meglio per tenere desta l’attenzione ma, nonostante gli sforzi, non riusciamo ad avere membri attivi dai gruppi della sinistra. I pochi sensibili alla tematica sono in una posizione di subalternità culturale all’interno dei rispettivi gruppi. Questo porta a difficoltà anche nel calendarizzare un doveroso dibattito dopo una strage. E d’altra parte non va meglio a livello di Commissione europea, la quale da mesi deve nominare il nuovo Inviato speciale per la libertà religiosa ma, nonostante o nostri ripetuti appelli, ancora non lo ha fatto. È riuscito ad arrivare prima persino il governo italiano che, in altre faccende affaccendato, ha trovato il tempo di indicare nel consigliere diplomatico Andrea Benzo il nuovo inviato per l’Italia.


In Nigeria, il paese più popoloso dell’Africa, dove i cristiani costituiscono poco più del 50 per cento della popolazione, i fedeli si trovano stritolati in una tenaglia letale costituita dai terroristi islamici di Boko Haram e Iswap da una parte e i mandriani musulmani Fulani dall’altra. E nonostante l’impressionante aumento della violenza, gli Stati Uniti di Joe Biden hanno inspiegabilmente deciso di espungere la Nigeria dalla lista dei paesi che preoccupano dal punto di vista della libertà religiosa. Qual è l’approccio europeo e come interviene, in che modo e quante risorse arrivano dall’Europa a Buhari?

La scelta dell’amministrazione Biden è stata un errore clamoroso. I dati che abbiamo pubblicato nel Report periodico sulla libertà religiosa del nostro intergruppo, raccolti grazie al lavoro delle più importanti Ong di ispirazione cristiana, ci dicono che la Nigeria è uno dei paesi in cui la situazione si è maggiormente deteriorata negli ultimi anni. Alle milizie islamiste affiliate a Isis e Al Qaeda si sono aggiunte le tribù di pastori Fulani, anch’essi musulmani, che scendono verso sud tentando di sradicare la presenza cristiana, distruggendone l’identità religiosa e appropriandosi di quelle terre. Come noto, l’Ue ha una politica estera debole e ha un solo strumento a disposizione, quello economico-finanziario. È difficile quantificare quanti soldi diamo ogni anno alla Nigeria grazie a vari progetti di cooperazione e per questo depositerò un’interrogazione urgente per conoscerne l’entità reale che dovrebbe essere comunque nell’ordine delle centinaia di milioni di euro. Ecco, è tempo di condizionare ogni singolo euro donato dall’Ue alla Nigeria all’impegno concreto del governo Buhari nel contrastare queste bande e garantire la libertà religiosa e la sicurezza, in primis alle comunità cristiane.


Nell’Europa dei soli “diritti” la libertà religiosa è un problema?

L’Ue persegue un’agenda molto spinta sul piano dei “diritti”, che mi spinge a pensare che ormai ogni licenza e ogni preferenza personale diventi di per sé diritto socialmente riconosciuto. Eppure quando si parla di libertà religiosa, cioè di un diritto umano fondamentale riconosciuto come tale dalle convenzioni internazionali, scatta un riflesso ideologico che fonda però su un presupposto sbagliato. Certo da cattolico mi sento personalmente più vicino ai miei fratelli di fede, ma difendere la libertà religiosa significa difendere il diritto di ogni comunità e di ogni singolo individuo a credere ma anche a non credere, e a non essere discriminato o perseguitato per questo. Affermare che i cristiani sono di gran lunga i più perseguitati non vuol dire sposare una visione confessionale; dire che tra i responsabili di queste persecuzioni la gran parte sono musulmani o che l’antisemitismo dilaga nelle comunità musulmane in Europa non significa essere islamofobi. Perché ad altre latitudini ci sono minoranze di musulmani perseguitate da altri musulmani. È semplicemente la tragica realtà, che va affrontata per quella che è, chiamando le cose con il proprio nome per poterle affrontare. Il resto è cancel culture che pretende di relegare la fede ad un fatto privato, eliminandone la dimensione di testimonianza pubblica. Un male a cui non ci possiamo rassegnare.